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¿QUÉ ES LA LACTOSA?

intolerancia lactosa
La lactosa es el hidrato de carbono que contiene la leche y los productos derivados de ella. La lactosa es un tipo de “azúcar” formado por dos monosacáridos: glucosa y galactosa.

¿CÓMO SE ABSORBE LA LACTOSA EN EL INTESTINO?

Para poder absorber adecuadamente la lactosa en el intestino, ésta debe ser desdoblada primero en sus dos componentes, glucosa y galactosa. Este desdoblamiento lo realiza una  enzima denominada lactasa a través de un proceso químico. La enzima lactasa se encuentra en las células de la mucosa que recubren el intestino.

¿QUÉ ES LA INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Hay personas que por razones genéticas carecen o tienen una insuficiente cantidad de la enzima lactasa o bien muestran una disminución de ella con los años. Esta insuficiencia o carencia de enzima determina un inadecuado desdoblamiento de la lactosa en galactosa y glucosa. Como no existe entonces suficiente enzima, la lactosa permanece en el intestino atrayendo agua y es desdoblada finalmente por la flora intestinal  o bacterias del intestino grueso, produciendo una serie de subproductos tales como ácidos grasos de cadena corta, dióxido de carbono y gas hidrógeno que generan numerosas molestias abdominales tales como flatulencia, dolor y diarrea. Es decir, la intolerancia a la lactosa corresponde a los síntomas derivados de una mala absorción de lactosa.

¿HAY GRUPOS DE PERSONAS QUE PRESENTAN MÁS FRECUENTEMENTE LA INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Si, es más frecuente en población de raza negra, asiáticos y sudamericanos reafirmando la importancia de la genética en este problema. La existencia de intolerancia a la lactosa en alrededor de un 70% de los adultos a nivel mundial ha hecho que se postule que la intolerancia a la lactosa sería la condición normal y que la tolerancia de la lactosa sería lo infrecuente o anormal. También es más frecuente a partir de la segunda mitad de la vida, especialmente en adultos mayores.

¿SE PUEDE PRESENTAR EN NIÑOS?

Sí, se puede presentar en niños pequeños, especialmente después del destete. Sin embargo, en estos casos siempre se debe buscar alguna otra enfermedad asociada que determine una intolerancia a la lactosa.

¿EXISTEN OTRAS CAUSAS DE INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Si, además de la causa genética se ha observado intolerancia a la lactosa secundaria a otras causas tales como: infecciones u otras enfermedades que dañan la mucosa intestinal como la enfermedad celíaca no controlada, la enfermedad de Crohn, el síndrome de inmunodeficiencia adquirida, y parasitosis como la giardiasis. También se observa intolerancia a la lactosa después de una cirugía al intestino delgado o por falta de uso del intestino después de la alimentación parenteral.

¿CÓMO REDUCIR LAS MOLESTIAS ABDOMINALES ASOCIADAS A LA INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Las molestias se alivian reduciendo o suprimiendo el consumo de alimentos lácteos. Muchas de estas personas son capaces de tolerar un vaso de leche (que contiene entre 6 a 12 gramos de lactosa) sin presentar síntomas, especialmente, cuando se consumen con otros alimentos o mezclados en comidas o en forma de yogurt o leche cultivada. El consumo regular de leche en estas personas en pequeña cantidad puede retrasar la aparición de molestias y diarrea, es decir, se mejora la tolerancia. Algunos adultos pueden tolerar sobre 12 gramos de lactosa al día (más de 1 vaso diario) si se incrementa la cantidad en forma lenta y progresiva en un período de 12 semanas.

¿EXISTEN MÉTODOS PARA DIAGNOSTICAR LA INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Sí, existen varios exámenes que es posible efectuar para comprobar que existe una intolerancia a la lactosa. Si usted sospecha que puede presentar este problema debe consultar con su médico para que lo evalúe, confirme el diagnóstico y dé las orientaciones para un buen tratamiento.

¿QUÉ ALIMENTOS PUEDEN CONSUMIR LAS PERSONAS CON INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Las personas que presenten intolerancia a la lactosa pueden consumir las leches deslactosadas existentes en el mercado nacional. Estos productos han sido sometidos a un proceso enzimático que desdobla la lactosa en glucosa y galactosa y suelen tener un sabor un poco más dulce producto de la presencia libre de estos azúcares simples. Los quesos sólidos son también bien tolerados porque presentan un menor contenido de lactosa y producen un vaciamiento más lento del estómago, mejorando de este modo la tolerancia. Existen también productos enzimáticos para agregar a la leche (Lactaid) que disminuyen la cantidad de lactosa en los productos lácteos.

¿DÓNDE SE PUEDE ENCONTRAR TAMBIÉN LA LACTOSA?

La lactosa se puede encontrar también en numerosos alimentos formulados como un ingrediente secundario. También se suele utilizar como excipiente en numerosos medicamentos. Las personas que presenten una intolerancia importante a la lactosa deben revisar el listado de excipientes que contienen los medicamentos.
 
alimentos con lactosa

REFERENCIAS

Szilagyi A. Adult lactose digestion status and effects on disease. Can J Gastroenterol Hepatol. 2015;29(3):149-56.
 
Latorre G, Besa P, Parodi CG, Ferrer V, Azocar L, Quirola M, Villarroel L, Miquel JF, Agosin E, Chianale J. Prevalence of lactose intolerance in Chile: a double-blind placebo study. Digestion. 2014;90(1):18-26.
 
Misselwitz B, Pohl D, Frühauf H, Fried M, Vavricka SR, Fox M. Lactose malabsorption and intolerance: pathogenesis, diagnosis and treatment. United European Gastroenterol J. 2013;1(3):151-9.